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哈勃望遠鏡發現「橄欖球」狀行星

2019-08-26    作者:新華社華盛頓8月   來源:新華社   VIEW:

新華社華盛頓8月3日電 美國哈勃太空望遠鏡發現了一顆滾燙的「橄欖球」狀系外行星。這顆行星因為距離恆星太近而被撕扯、加熱,大氣也正在加速逃逸,整顆行星處於被吞噬的邊緣。

美國航天局戈達德航天中心等機構組成的團隊在新一期美國《天文學雜誌》上介紹了這一新發現。在距離地球約900光年的WASP-121星系,代號為WASP-121b的行星圍繞一顆比太陽更亮、更熱的恆星運轉。它是一顆「熱木星」,即大小與木星相當,但溫度極高、運行軌道距其繞行恆星非常近的一種氣態巨行星。

不過,這顆行星與恆星的距離過於近,處在被潮汐力撕裂的邊緣。這種「死亡擁抱」已經讓它扭曲變形為橄欖球狀,高空大氣溫度超過2500攝氏度。

研究人員分析了哈勃望遠鏡的光譜數據,發現行星大氣中的鎂和鐵等元素正在以氣流形態逃逸,這是首次在「熱木星」中觀測到此類現象。通常情況下,這類行星中的鎂、鐵等較重元素會被「鎖」在較低的雲層中。

研究人員說,鎂、鐵等元素的逃逸和行星大氣的高溫「相互助益」——來自恆星的紫外線不斷加熱行星大氣幫助這些元素逃逸,而以氣態逃逸的這些元素又會使得大氣的反光性更差,提高紫外線的加熱效率。

帶領這項研究的美國約翰斯·霍普金斯大學的戴維·辛格說,「熱木星」主要由氫元素構成,而在WASP-121b行星中,較輕的氫和氦如河流一樣向外流出,鎂和鐵等較重的金屬元素也隨之而去,這會使得行星更快地失去質量。

研究人員認為,這顆行星還可作為哈勃太空望遠鏡「接班人」——詹姆斯·韋伯太空望遠鏡的完美觀測對象,幫助天文學家更全面地瞭解行星大氣的化學元素構成、研究大氣流失的動態過程等。

哈勃望遠鏡已多次推遲退役時間,按現計畫將在軌道上繼續工作至2021年。最初定於2014年發射的詹姆斯·韋伯太空望遠鏡升空時間數度推遲,目前計畫於2021年發射。

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